OPEL RAK: naissance de la propulsion à réaction en mai 1928

Fritz von Opel et RAK 2 WEB 001 OPEL RAK: naissance de la propulsion à réaction en mai 1928

Nous sommes le 23 mai 1928, il est 10 heures du matin: une voiture de course futuriste avec ses ailerons latéraux se lance à l’assaut du circuit de l’Avus à Berlin, dans un sifflement assourdissant. Fritz von Opel, 29 ans, petit-fils du fondateur de la société Adam Opel, vient d’allumer successivement les 24 fusées à poudre installées à l’arrière de son RAK 2 et enfume les stands dans la traînée de feu de son sillage.

 

Les 3000 spectateurs présents se déchaînent lorsque la voiture noire s’immobilise enfin: «Rocket Fritz» de Rüsselsheim vient d’établir un nouveau record de vitesse sur circuit avec 238 km/h. Il vient aussi de prouver au grand public que la propulsion par fusées permet d’aller vite, tout en restant maîtrisable. Opel ouvre l’âge de la propulsion à réaction devant les caméras de télévision (déjà!) – et jette les bases des vols spatiaux habités. Son histoire remonte à l’automne 1927. Fritz von Opel décide de s’impliquer activement dans les recherches sur le moteur-fusée après avoir rencontré Max Valier (1895-1930), un Autrichien passionné de publicité et d’astronomie. Le pilote de course, entrepreneur et brillant ingénieur, se met au service de cette cause en amenant ses convictions, ainsi que la volonté d’innovation et la puissance financière d’Opel. Fasciné personnellement par cette technologie, il espère que ce projet futuriste aura des retombées pour sa société. Il demande à Friedrich Sander (1885-1938) de se joindre à lui pour finaliser rapidement ce projet. L’entreprise de Sander fabrique des fusées de détresse à poudre.

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Toujours plus vite!

La coopération entre Valier, Sander et von Opel commence à porter ses fruits dès mars 1928. Les premiers prototypes sont lancés sur la piste d’essai d’Opel à Rüsselsheim – évidemment à huis clos. Le 11 avril, le RAK 1 avec à son volant Kurt Volkhart, ingénieur et pilote de course, atteint 100 km/h en huit secondes. Le véhicule, basé sur l’Opel 4/12, est propulsé par 12 fusées Sander contenant environ 40 kg d’explosifs. Afin de démontrer son efficacité, l’équipe pense qu’il faut faire des essais à des vitesses plus élevées. Pour ce faire, on choisit le circuit de l’Avus à Berlin, avec ses longues lignes droites. Le RAK 2, spécialement conçu pour la tentative de record est basé sur le châssis Opel 10/40. Il est plus long que son prédécesseur (4,88 mètres) et l’aérodynamique a été retravaillée avec des ailerons latéraux plus importants. Les 24 fusées à poudre développent 6 tonnes de poussées. L’allumage séquentiel électrique des charges, grâce à une pédale installée au plancher, a été maintenu. La voiture futuriste, qui n’a ni moteur ni transmission pèse tout de même 560 kg.

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Pionnier à plus d’un titre!

Fritz von Opel décide de conduire lui-même l’engin, et organise un véritable show pour cette tentative de record. Environ 3000 personnes, journalistes, célébrités, athlètes et hommes politiques sont invités. Après les nombreux discours de circonstance, le team Opel se prépare. August Becker et Karl Treber, les mécaniciens, lèvent la bâche sur l’Opel RAK 2 et le poussent sur la ligne de départ. C’est alors seulement que les fusées sont installées et raccordées au mécanisme d’allumage.

La police dégage alors la piste et Fritz von Opel s’installe derrière le grand volant en bois. Poignée de main émue accompagnée de quelques mots de Friedrich Sander… Puis tout se passe très vite. «J’appuie sur la pédale d’allumage et les fusées se mettent à hurler dans mon dos, tout en me donnant une formidable impulsion en avant… Alors j’appuie encore sur la pédale, et encore – une sorte de frénésie s’empare de moi – jusqu’à la quatrième fois. À mes côtés, tout disparaît… L’accélération déclenche chez moi une montée d’adrénaline. Je cesse de penser. J’agis juste par instinct, alors qu’une puissance incontrôlable se déchaîne dans mon dos,» se souvient « Rocket Fritz ».

L’affaire est bouclée en trois minutes. Le RAK 2 ralentit et s’arrête dans un grand panache blanc de fumée après avoir atteint 238 km/h. L’ère de la propulsion à réaction vient de commencer.

 

Auto, moto, avion ou draisine ont été propulsés par des fusées

Encouragés par leur succès, Fritz von Opel et Friedrich Sander poursuivent leurs expériences. Le 23 juin 1928, un nouveau record (256 km/h) pour véhicules sur rails est battu par une draisine sur laquelle ont été greffées des fusées. Après des essais menés avec une moto, la légendaire Opel Motoclub, ils se tournent vers l’aviation. Et le 30 septembre 1929, ils effectuent le premier vol sur avion à réaction, jamais effectué en public, à bord de l’Opel-Sander RAK1. Mais, la crise de 1929 passe par là et met fin à ce glorieux épisode de la conquête de la propulsion.

CP/jmr